虚惊之后的清醒

『TOWM 导读』美国电影对太空灾难的描写可谓淋漓尽致,有一点可以肯定,这不是空穴来风,我们人类对自己生息的宇宙毕竟了解得太少,但我们不能愚昧、迷信和逃避,这篇文章就是一个很好的启发。

    1998年3月,天文学家们频频告急,有一颗直径为1.6千米的小行星正向太阳系中心逼近。它每21个月绕行太阳1周,有可能在2028年10月26日撞击地球,给地球带来灾难性的后果。正当人们面对这一不幸的预言不知所措的时候,第二天,天文学界又传来消息,说人们大可不必为此担忧。这颗被美国亚利桑纳大学的天文学家命名为“1997XF11”的小行星,于1997年12月6日首次被发现,当时距地球96万千米远。约是月地距离的3倍。就天文学家所知,在近数百年的时间里,如此大的小行距地球的实际距离比当时计算的要大的多。而根据当时的计算,它离地球只有48278千米,似乎就在我们的头顶之上。

    这场虚惊本来并不可怕,可怕的是长期以来,人们并不把小行星的到来当回事。人们一直认为,地球人类应该警惕小行星的游弋并想方设法避免小行星撞击地球,这种想法科是杞人忧天。但是如今,科学家们尤其是政治家们都认为,小行星驿地球所构成的威胁,不管其程度的大小,时时刻刻都存在。一般认为,在每100年中,直径1.6千米的小行星撞击地球的几率约为万分之一,但有人估算,地球周边若有2000颗直径1.6千米以上的小行星穿越的话,就可对地球人类造成危害。美国航空航天局设在帕萨迪那喷气推进实验室的小行星专家爱琳诺尔.赫琳认为,假如出现这种情况,小行星撞击地球的几率为10%,这些小行星就像呼啸而过的子弹一样在我们身边穿过,丝毫不长眼睛。

    近几年来,行星科学家和天文学家召开过五六次会议,专题讨论如何发现这些“杀手”小行星。也有人预测过小行星撞击地球的后果:撞击引起的海浪将冲垮所有的沿海城市;如果撞击地球的小行星的直径超过8千米的话,那么地球上的一切生物将会毁灭。美国新墨西州桑地亚国家实验室的物理们已编制了一套名为“撞击震动物理码”的计算机程序,用以撞击造成的破坏程度。

    首次发现“1997XF11”小行星消息的是前美国天文电报中心局局长布里安.马斯顿,是一个专门搜集天文情报的机构,在一个名为“太空监视”计划的指导下,观测人利用设在亚利桑纳州基特峰上的两架小型望远镜,经过88天搜索,最终发现了这颗小行星,并且计算出它的轨道。消息一经发布,赫琳和她在喷气推进实验室的同事们,立即在以信所摄的数千份太空照片里寻找,时间一直追溯到26年前。为了确认该小行星的轨道,他们寻觅该小行星在数年以前的行踪。最后,终于在1990年拍摄的一张太空照片上发现了一个模糊的点状天体。经确认,正是“1997XF11”小行星,经过7年的行程,小行星终于露出了面目。

    尽管这是一场虚惊,但小行星对地球构成的威胁已引起了天文学家的广泛关注,所设在美国旧金山南部航空航天天局阿姆斯研究中心的大卫.莫利森估计,要实现名为“太空防卫观测”的计划,至少需要5000万美元的投资,并且至少需要历时10年才能完成。该计划旨在发现有可能撞击地球的小行星。为实现这一计划,赫琳及其同事除了保证在夏威夷观测基地完成他们的观测任务外,还准备借用美国空军的观测设备,试图尽量节省时间。

    1997年10月,美国总统克林顿否决了国防部和航空航天局的一项议案,而准备投入3000万美元发射名为“克莱门汀2号”的太空飞船,飞近小行星,用炸弹炸裂小行星,检测其坚硬程度及炸裂后的碎片能否先期被人发现。不久前,数名国会议员提议要求重新审核该议案的可行性。至目前为止,还没有人能确定如何有效地避免小行星撞击地球,但不乏某些行之有效的设想。比如使用导弹轰击小行星,使其改变轨道;将人送至小行星表面安装巨大的引擎,使其改变运行方向,最终由人类来控制。“假如谈及如何对付直径1.6千米左右的小行星,只有一个办法,那就是直接用核弹将其击毁。”美国新墨西哥州洛斯·阿拉莫斯国家实验室的物理学家的翰戴尔·索伦如是说。看来,制定计划和及时发现地小行星确实需要一段时间,美国航空航天局的幕利森认为,目前,假如我们已经发现一颗小行星,用不了几年就会飞临地球,我们将会束手无策,我们唯一有做的,只有是估算人类遭受小行星撞击后所带来的损害程度。